Forscher knacken Rätsel um Knochen der Gefallenen

Jahrhundertelang gab es fast keine Spur von den 20.000, die in der Schlacht von Waterloo starben. Jetzt ist klar: Ihre Knochen wurden für die Zuckergewinnung gemahlen.

Für diejenigen, die bei Waterloo fielen, erfüllte sich das Versprechen eines “süßen Todes für das Vaterland” auf verräterische Weise. Mehr als 20.000 Soldaten und ihre Pferde lagen tot auf den Feldern südlich von Brüssel, nachdem Frankreichs Eroberer Napoleon Bonaparte im Juni 1815 seine letzte Schlacht gegen die Armeen Großbritanniens und Preußens verloren hatte. Die Toten fanden ihre letzte Ruhestätte jedoch nicht auf Friedhöfen. sondern in den Fabriken der aufstrebenden europäischen Zuckerindustrie.

Der Knochenladen von Waterloo

Man ging lange davon aus, dass die Knochen von Waterloo in den 1820er Jahren ausgegraben, nach England verschifft, zu Knochenmehl verarbeitet und als Dünger auf den Feldern ausgebracht wurden. Jetzt hat ein Team aus drei Historikern die entscheidenden Hinweise auf die Wahrheit gefunden, wie die „Frankfurter Allgemeine Zeitung“ (FAZ) berichtet. Ihr liegt der Untersuchungsbericht vor, den Bernard Wilkin, Robin Schäfer und Tony Pollard am Donnerstag vorlegen wollen. Demnach begann der Handel mit den Toten von Waterloo etwa 20 Jahre nach der Schlacht.

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Seit 1834 seien illegale Ausgrabungen von Knochen in Massengräbern in den Stadtarchiven von Braine-l’Alleud und Plancenoit dokumentiert, so der Belgier Wilkin, dessen Vorfahren selbst Bauern in der Region waren. In einer Mitteilung wies der Bürgermeister von Braine-l’Alleud darauf hin, dass die Störung der Totenruhe “mit einer Freiheitsstrafe von drei Monaten bis zu einem Jahr und einer Geldstrafe von zehn bis 200 Franken geahndet wird”. Geholfen hat es aber nicht, wie weitere Erkenntnisse der Forscher zeigen.

Die Zuckerrübe verdrängt Kartoffeln und Getreide

So zitieren die Forscher aus einem Artikel in „L’Indépendant“ vom 23. August 1835, in dem es heißt, eine Gruppe von Industriellen habe die Erlaubnis erhalten, das Schlachtfeld auszuheben, um „die Gebeine der Tapferen zu entdecken, die auf dem Feld der Ehrenamtlichen starben Lüge zu entfernen, um Knochenkohle herzustellen”. Bereits 1830 schrieb der deutsche Geologe Karl von Leonhard in einem Brief über seinen Besuch auf der Farm La Haye Sainte, die 400 deutsche Soldaten während der Schlacht verteidigten.

Nun fand von Leonhard „starke Haufen von Pferdeknochen“ und „tiefe Gruben voller Menschen und Tiere“. Einer der Arbeiter lobte besonders „die Knochen der Grenadiere der Garde“, weil sie „so viel wiegen wie die von Pferden“, schrieb von Leonhard.

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Tatsächlich habe die lokale Prominenz kein Interesse daran gehabt, das Geschäft einzustellen, schreiben die Ermittler: Mit den mindestens 1,7 Millionen Kilogramm Knochen im Boden könne „ein kleines Vermögen“ gemacht werden. Denn um 1833 begann der Aufstieg der Zuckerindustrie in Belgien und dem Rest Europas. Infolgedessen verdrängte die Zuckerrübe vor allem in der Region Waterloo Kartoffeln und Getreide von den Feldern. Für den Anbau der Rübe mussten die Bauern den Boden jedoch tiefer pflügen als für andere Feldfrüchte. Dabei seien sie unweigerlich auf menschliche Überreste und Massengräber gestoßen, erklären die Forscher.

“Die Entdeckung ist sehr wichtig”

Die nicht nur in Belgien entstandenen Zuckerfabriken begehrten Menschen- und Tierknochen. Zu Knochenkohle zermahlen diente das organische Material dazu, den Zucker zu filtern und ihn so zu verfärben. Ein zeitgenössischer Politiker schätzte den Kochbedarf auf etwa ein Drittel des produzierten Zuckers. Ein weiteres Indiz für den einträglichen Handel ist die Erleichterung des Außenhandels mit Tierknochen, die das belgische Parlament 1834 beschloss.

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Unter Historikern dürften die Erkenntnisse von Wilkin, Schäfer und Pollard Begeisterung hervorrufen. „Die Entdeckung ist sehr wichtig, weil sie unsere bisherigen Informationen komplett verändert“, sagte der französische Historiker und Napoleon-Experte David Chanteranne der FAZ. Es war ein Skandal, den das Trio entdeckte. Die Autoren selbst urteilen vorbehaltlos über diese Zeit: In der Tat waren die Menschen damit beschäftigt, ihren Alltag durch den Handel mit Knochen zu verbessern. Beim Belgier Bernard Wilkin überwiegt vor allem die Freude am Lösen des Rätsels.

Wilkin sagte der Zeitung, er selbst könne nicht glauben, was sie herausfanden: „Die Antwort auf eine offene Frage der letzten 200 Jahre.“ Dies war möglich, weil viele seiner Primärquellen zuvor anderen Forschern nicht zugänglich waren. Die Gemeindearchive zum Beispiel befinden sich nicht in irgendeiner digitalen Datenbank. Wer nicht wie er selbst in den belgischen Staatsarchiven arbeitet, hat praktisch keine Chance, die Berichte zu entdecken. Außerdem muss man ein paar Sprachen sprechen, um alle Hinweise aufzugreifen, sagt Wilkin.

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